使用社交账号登陆

当前位置: 主页 > 观点 > 专栏 > [反重力思考]Anti gravity thinking
  • [反重力思考]Anti gravity thinking

在污水里淘金

时间: 2016年10月26日 | 来源: 环球科学

专栏作者简介

史蒂夫·米尔斯基(Steve Mirsky)是从大气中二氧化碳浓度还是358ppm时就一直在写反重力思考专栏。他还是《科学美国人》的播客Science Talk的主持人。

撰文 史蒂夫·米尔斯基(Steve Mirsky) 翻译 红猪

图片3.png

 

    就像狗嘴里吐不出象牙,鸡X也做不成鸡肉沙拉——我们都知道这里的X指什么。意第绪语(欧洲犹太人所使用的一种语言)里也有那么一种说法,说不能“makhn gold fun drek”——用X做成黄金。没错,又是那个X字。

    粪便当然做不成黄金,不过这种固体废料里却能提取出黄金,而且数量不少,值得一试。今年3月底,美国化学学会在丹佛举行的一次会议上,美国地质调查局的研究员凯瑟琳·史密斯(Kathleen Smith)就提交了这样一“粪”声明。这次会议的主题是“自然资源中的化学反应”,其中当然也包括人体自然排放出来的资源。

    看史密斯的履历,她在漫长的学术生涯中发表了近100篇科学论文,堪称杰出。然而她在研究中发现,诸如《在矿渣中追查金属的来源与释放:以硬岩矿渣的湿度电池测试与勇士盆地的煤矿为例》(Trace-Metal Sources and Their Release from Mine Wastes: Examples from Humidity Cell Tests of Hard-Rock Mine Waste and from Warrior Basin Coal)之类的标题,在传媒界无人问津,但是主题为《粪便有价!污水管或成贵重金属与关键元素之源》(Sewage—Yes, Poop—Could Be a Source of Valuable Metals and Critical Elements)的新闻发布会,却能吸引不少记者的兴趣。(史密斯在本次会议上的发言题为《城市生物固体中的金属分布与发掘前景》(Metal Occurrence in and Potential Recovery from Municipal Biosolids),老实说,我们这些干新闻的确实看不上眼)。

    在介绍怎么把金子弄出来之前,我们先来看看它们是怎么进去的。纽约市的餐厅“奇缘3”(Serendipity 3)里供应一道金箔覆盖的冰淇淋,售价1 000美元,不过那餐厅是有钱人做冤大头的地方,我们一般人是不会去的。还有一样东西也是我们普罗大众消费不起的,那就是一种售价400多美元的药片,里面夹着金箔碎片,它的唯一用处,不开玩笑,就是使人的大便闪闪发光。这则新闻贴上网络之后,底下出现了一则富于启发的评论:“其实不用花那么多钱,我家孩子每次上完美术和手工课后也会拉出金灿灿的便便——吃荧光粉就行,效果是一样的。”

    有一种行为叫做“土食”(geophagy),就是少量吃土,有的地区十分常见。比如在坦桑尼亚,怀孕的妇女就常常吃土,她们认为这能减轻晨吐反应,但是据《生物医学中心·怀孕及生育》(BMC Pregnancy and Childbirth)杂志2014年刊登的一篇论文,这些孕妇爱吃的土壤里并不含有黄金;虽然研究进行的场所就在一座金矿附近(悲哀的是,土壤样本中却含有汞和其他用于开采黄金的有毒金属)。如果你用黄金补过牙,你的填牙物倒是有可能从牙洞里跳出来,经过一番曲折之后出现在你家的马桶里打转,不过这种情况比母鸡长牙齿还要稀罕。

    研究发现,固体废料中检出黄金的时间要比这些废料产生的时间晚得多。为什么?史密斯在上述新闻发布会上解释说:“金属会在许多地方出现,在你的护发用品、洗涤剂,甚至袜子里用于防止脚气的纳米颗粒中,都能找到金属。”每当你清洗衣物或清洁自身,总会带出些微金属,比如金、钯、钒、铂和银,它们或者珍贵,或者有用,最后统统被送进了下水道。而后,污水处理厂会净化污水、重新利用,在这个过程中,他们会将这些金属与数量庞大的粪便(每年约700吨)混合。 

    有了这么多原料,即使含量极低的黄金都能聚成一笔小小的财富了。2015年在《环境科学与技术》(Environmental Science & Technology)杂志上刊登的一项研究估计,一个百万人的社区每年要制造一大堆烂污,其中能提取出价值1 300万美元的矿物。史密斯和同事对污水厂处理过的固体废料进行了检验,其中的黄金储量“相当于一个微型矿床”。所以不久之后,我们大概可以认真着手将这些废料中的“麦子”与“谷糠”分离开来;不过就这一点而言,真正的麦子到最后反倒应该算作是“谷糠”吧。使劲掏,能淘出真金的。